Ciencia
18/06/2024 (08:00 CET) Actualizado: 18/06/2024 (08:00 CET)

Detectan una señal de radio inusual desde el espacio profundo

Astrónomos han detectado una peculiar señal de radio proveniente del espacio profundo que escapa a la comprensión científica actual.

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18/06/2024 (08:00 CET) Actualizado: 18/06/2024 (08:00 CET)
La señal ASKAP J1935+2148
La señal ASKAP J1935+2148

Ha sido designada como ASKAP J1935+2148, la señal se repite cada 53,8 minutos, estableciendo un récord como el período más largo jamás registrado para este tipo de fenómenos.

En los últimos años, los astrónomos han identificado varios objetos enigmáticos que emiten señales de radio repetitivas. En 2020, GLEAM-X J162759.5-523504.3, ubicado cerca del centro galáctico, fue observado emitiendo destellos inusualmente brillantes durante solo tres meses antes de quedar en silencio. Otro objeto, descubierto el año pasado, GPM J1839-10, se comporta como un púlsar lento, emitiendo ráfagas de radio de cinco minutos cada 22 minutos. Sin embargo, la señal recién descubierta se comporta de manera diferente.

La señal fue detectada por primera vez durante observaciones de rutina con el radiotelescopio ASKAP, situado en el territorio Wajarri Yamaji en Australia. El telescopio, conocido por su amplio campo de visión, estaba monitoreando una explosión de rayos gamma cuando se topó con ASKAP J1935+2148. La señal destacó por sus propiedades únicas, incluido su largo período y su distintiva emisión.

El hallazgo ha sido publicado en la revista Nature Astronomy donde se explica que ha sido posible gracias al radiotelescopio Australian Square Kilometre Array Pathfinder (ASKAP).

El telescopio ASKAP en el Observatorio de Radioastronomía Murchison en Australia Occidental
El telescopio ASKAP en el Observatorio de Radioastronomía Murchison en Australia Occidental

La Dra. Manisha Caleb, astrofísica de la Universidad de Sydney y autora principal del estudio, afirmó en un comunicado de prensa que podría tratarse de un nuevo tipo de estrella de neutrones. "Es muy inusual descubrir un candidato a estrella de neutrones que emita pulsaciones de radio de esta manera", dijo. "El hecho de que la señal se repita a un ritmo tan pausado es extraordinario".

Tras la detección inicial, el equipo realizó observaciones adicionales durante varios meses utilizando tanto el ASKAP como el radiotelescopio MeerKAT, más sensible, en Sudáfrica. Equipado con un tipo especial de receptor de radio, el telescopio ASKAP se configuró en un patrón de cuadrícula para escanear el cielo a una frecuencia de 887,5 MHz. Las señales recogidas se dividieron en fragmentos más pequeños para obtener una imagen más clara, y los datos se procesaron cada 10 segundos para captar los pulsos brillantes de ASKAP J1935+2148. Mientras tanto, el telescopio MeerKAT, que opera en un rango de frecuencias más alto (0,86-1,71 GHz), proporcionó observaciones más detalladas y sensibles.

La doctora Manisha Caleb junto a la señal ASKAP J1935+2148
La doctora Manisha Caleb junto a la señal ASKAP J1935+2148

"Lo que es intrigante es cómo este objeto muestra tres estados de emisión distintos, cada uno con propiedades completamente diferentes de los otros", explicó Caleb. "El radiotelescopio MeerKAT en Sudáfrica jugó un papel crucial en la distinción entre estos estados. Si las señales no provinieran del mismo punto en el cielo, no hubiéramos creído que el mismo objeto estaba produciendo estas señales diferentes".

Según el estudio, los astrónomos observaron pulsos lineales brillantes que duraban entre 10 y 50 segundos, seguidos de pulsos más débiles que seguían un patrón circular que solo duraba 370 milisegundos, seguidos de un intervalo sin pulsos detectables. Todo esto se repetía.

Esta nueva y misteriosa señal de radio desafía los modelos astrofísicos actuales de estrellas de neutrones y enanas blancas. Las estrellas de neutrones, conocidas por su rápida rotación, generalmente completan rotaciones en segundos o fracciones de segundo. El período de 53,8 minutos de ASKAP J1935+2148 la sitúa en el "valle de la muerte de los púlsares", donde no se esperan señales de radio detectables. En otras palabras, si esto es una estrella de neutrones, no debería estar emitiendo nada.

Esta nueva y misteriosa señal de radio desafía los modelos astrofísicos actuales de estrellas de neutrones y enanas blancas

Una hipótesis es que ASKAP J1935+2148 podría ser un magnetar de período ultra largo, un tipo de estrella de neutrones altamente magnetizada. Sin embargo, la rotación lenta y la continua emisión de radio son inusuales para tales objetos. Otra posibilidad es una enana blanca altamente magnetizada, pero no se han observado enanas blancas que emitan ondas de radio de esta manera, lo que hace que esta explicación sea menos probable.

Caleb y su equipo creen actualmente que esta señal de radio probablemente provenga de una estrella de neutrones de rotación lenta o de un sistema binario con una estrella de neutrones o una enana blanca. Admiten que esto es solo una hipótesis, ya que algo así nunca se ha observado antes y se necesita más investigación.

"Esto podría incluso llevarnos a reconsiderar nuestra comprensión de décadas sobre las estrellas de neutrones o las enanas blancas", concluyó Caleb. "Cómo emiten ondas de radio y cómo son sus poblaciones en nuestra galaxia Vía Láctea".

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